秦祖永,道光五年(1825年)生,光绪十年(1884 年)卒,江苏梁溪(今无锡)人。字逸芬,又字撷芬,号桐阴、桐阴生、逸道人、楞烟、邻烟、邻烟外史等。道光三十年(1850年)拔贡,曾于河南开封为官,后任广东碧甲场盐大使。工诗古文辞,善书,而于六法力深研究。山水以王时敏为宗而神理并化。补图小品,逸笔点缀,颇尽妙谛,尽擅胜场。

富收藏,精鉴赏,尤精画论,文笔隽秀。著有《桐阴论画》、《桐阴画诀》,辑有《画学心印》等。书中于文人画创作阐述尤为详尽,以逸、神、妙、能四品评议画家之法,并列小传,所论多有创见。《清史稿》称:《桐阴论画》“评骘较严,称略备焉”;“祖永画亦并有法”。

继汤贻汾、戴熙之后,秦祖永为晚清时期“娄东画派”之代表性画家与评论家,其画作列入国家文物局《精品和各时期代表作品不准出境者》名单。今人研究秦祖永之著述颇丰,王世襄之《中国画论研究》辟专章论述秦祖永与《桐阴论画》。

参考:《桐阴论画序》、谭新嘉辑《近代六十名家画传》、王世襄著《中国画论研究》。